Pentru a încuraja ideile extrem de îndrăzneţe, care însă s-ar putea să dea roade în viitor, NASA a finanţat o serie de proiecte care propun noi tehnologii în explorarea Universului, începând de la sistemul solar. De la surf în apropierea Soarelui la cultivarea planetei Marte, de la telescoape lansate în spaţiu cu ajutorul laserului, la roboţi pe planeta pitică Pluto - sunt doar câteva dintre proiectele ce au primit bani de la NASA pentru a efectua studii de fezabilitate.


NASA investeşte în noi tehnologii, atât cele consolidate, cât şi în propuneri îndrăzneţe care ar putea da rezultate în anii viitori.

Prin agenţia NIAC (NASA Innovative Advanced Concepts) sunt selecţionate şi finanţate o serie de proiecte şi tehnologii care merită să fie dezvoltate în viitorul apropiat. În 2017 NASA a finanţat 22 de proiecte de acest gen. 15 dintre acestea sunt într-o fază preliminară, aşa numita Phase I, şi cei care le-au propus au primit fiecare câte 125.000 $ pentru a efectua studii în următoarele 9 luni. Alte 7 proiecte într-o stare mai avansată, Phase II, au fost premiate cu câte 500.000 $ fiecare pentru alţi doi ani de studiu.

Să vedem deci câteva dintre aceste proiecte, începând cu cele din Phase I.

Printre acestea la loc de cinste se număra proiectul propus de Robert Youngquist de la Kennedy Space Center, care are obiectivul de a realiza o sondă spaţială protejată cu un ecran termic care să fie în stare să elimine circa 99.9% din radiaţia solară atunci când sonda s-ar apropia la doar 1 milion de kilometri de Soare. Dacă se va reuşi realizarea acestui ecran, nouă sondă ar putea efectua surf printre „flăcările” Soarelui, apropiindu-se de acesta de 8 ori mai mult decât sonda Solar Probe Plus, prima misiune care va studia Soarele de la o distanţă apropiată.

Un alt proiect, propus de Benjamin Goldman, care a înfiinţat Global Aerospace Corporation, are obiectivul de a studia extrema cealaltă a sistemului solar: planeta Pluto. Această planetă, mult mai mică decât Terra, exercită o atracţie gravitaţională de circa 20 de ori mai mică decât Pământul. Goldman a propus realizarea unui robot care să poată efectua salturi cu lungimi de kilometri, explorând astfel mult mai rapid solul acestei planete.

Marte nu putea lipsi dintre obiectivele exploratorilor spaţiale: Adam Arkin, de la University of California, Berkeley, a propus o tehnică de dezintoxicare a solului Planetei Roşii, cu ajutorul unor procese biologice generate de bacterii, astfel încât să devină cultivabil. Vom avea oare cartofi pe Marte, precum în filmul The Martian cu Matt Damon?

NASA a finanţat şi aşa-numitul „motor imposibil” (emDrive), care ar funcţiona, susţin cei care l-au propus, precum Heidi Fearn de la Space Studies Institute, fără nici un fel de carburanţi, contrazicând legile fizicii cunoscute.

Un alt motor propus de John Brophy de la NASA Jet Propulsion Laboratory a primit 125.000 $ pentru studii ulterioare. Acest motor ar putea duce un telescop spaţial la extremitatea sistemului solar în doar 12 ani, folosind un fascicol laser care încarcă bateriile ionice ale motorului.

Care sunt proiectele din Phase II, cele care au primit deci mai mulţi bani?

Printre acestea se număra două propuneri pentru explorarea planetei Venus; un proiect a propus un rover care rezistă în condiţiile extreme de pe această planetă (temperaturi de circa 460 C şi 90 de atmosfere de presiune). Un motor care funcţionează pe baza fuziunii nucleare şi care ar putea ajunge pe Pluto în doar patru ani a fost la rândul lui selecţionat.

Pentru extragerea materiilor prime de pe Lună sau de pe altă planetă sau satelit al acesteia, a fost propusă o tehnologie care concentrează extrem de puternic lumină solară, astfel încât să „găurească” solul extrăgând materialele de interes.

NASA a finanţat deci multe proiecte care ar putea să ne ajute să cunoaştem mai bine sistemul solar, însă ar putea avea şi alte aplicaţii extrem de utile pentru societate, precum multele tehnologii şi materiale dezvoltate iniţial pentru aventuroasa călătorie pe Lună.