Cercetătorii de la StemRad plănuiesc să construiască un costum spaţial, pe baza expertizei pe care o au în nano-materiale, care să-i protejeze pe astronauţi în spaţiu împotriva radiaţiilor cosmice. În 2018 este prevăzut un test, când este programat un zbor al capsulei Orion dincolo de Lună.


Călătoriile în spaţiu sunt aventuri periculoase, nu doar din punct de vedere tehnic. Chiar şi călătoriile de succes pun în pericol viaţa astronauţilor, de îndată ce aceştia au ieşit din atmosfera protectoare a Pământului. În mod constant Terra este bombardată de radiaţii cosmice, în special protoni, nuclee de heliu şi electroni, care provin atât de la Soare, cât şi din explozii de supernove mai mult sau mai puţin îndepărtate şi chiar de la quasarii de la limita universului observabil. Aceste particule, multe având energii înalte, sunt în mare parte deviate de magnetosferă şi absorbite de atmosfera terestră.

Atâta vreme cât suntem pe Pământ nivelul de radiaţii cosmice nu este periculos pentru sănătatea noastră. Iată însă că de îndată ce ne îndepărtăm de Terra pentru a ne aventura în spaţiu, aceste particule cosmice interacţionează cu particulele din organismul nostru şi pot genera efecte devastatoare. Printre acestea se număra diverse tipuri de cancer, probleme cu retina sau chiar influenţe directe asupra creierului, care duc la depresie sau la compromiterea sistemului cognitiv al astronauţilor.

Un studiu recent în cadrul căruia celule staminale umane au fost bombardate cu radiaţii în laborator a demonstrat că acest fapt a dus la apariţia leucemiei în şoarecii de laborator în care fuseseră transplantate aceste celule. Chiar şi sistemul imunitar suferă transformări în urma bombardamentului cu radiaţii, care fac ca organismul să devină mult mai sensibil faţă de viruşi şi bacterii.

Ca o confirmare a efectelor negative ale radiaţiilor cosmice este şi faptul că circa 43% din decesele astronauţilor misiunilor Apollo care au fost pe Lună au avut loc în urma problemelor cardiovasculare şi se bănuieşte că acesta este rezultatul efectului distructiv al radiaţiei cosmice.

În această situaţie un zbor spre Marte este cu adevărat periculos dacă nu există un costum care să-i protejeze pe astronauţi pe lunga durată a zborului.

Iată că în acest context firma israeliană StemRad construieşte un costum lejer, AstroRad, alcătuit din mai multe straturi şi modelat pe corpul astronauţilor folosind tehnologii de vârf din domeniu nano-materialelor. La ora actuală firma optimizează acest costum cu obiectivul de a-l testa în spaţiu în 2018.

Tocmai în 2018 este prevăzut un zbor al capsulei Orion dincolo de Lună. Se plănuieşte instalarea la bordul capsulei a două manechine, unul cu costumul AstroRad, iar celălalt fără, pentru a evalua eficienţa acestui costum. Nu este însă exclus ca la bordul lui Orion să fie doi astronauţi în carne şi oase care să testeze acest costum, dar şi alte tehnologii de la bordul navei. Ar fi pentru prima dată după circa 45 de ani când oamenii s-ar aventura în spaţiu dincolo de Lună.

Agenţia spaţială americană, NASA, plănuieşte să lanseze spre Planeta Roșie, Marte, un zbor cu oameni la bord în jurul lui 2030; până atunci va trebui rezolvată problema ecranării corpului faţă de periculoasele radiaţii cosmice.

Astronauţii de la bordul Staţiei Spaţiale Internaţionale (ISS) sunt oarecum protejaţi faţă de radiaţia cosmică de către câmpul magnetic terestru, care deviază această radiaţie; totuşi, nivelul acesteia este mai ridicat decât pe Pământ – acest lucru a dus, se pare, la modificări ale ADN-ului lui Scott Kelly, faţă de fratele geamăn rămas pe Pământ, după o perioadă de aproape un an de zile petrecută în spaţiu. Inclusiv când zburam cu avionul la circa 10.000 de metri suntem supuşi unei radiaţii de circa două ori mai mari decât cea de la sol.

Nouă tehnologie utilizată în costumul AstroRad ar putea fi deci aplicată cu succes atât zborurile spaţiale de lungă durată, cât şi în alte situaţii în care nivelul radiaţiei nucleare este crescut.