Lacul VidaUn grup de oameni de ştiinţă de la NASA, Desert Research Institute (DRI), de la University of Ilinois din Chicago şi din alte 9 instituţii au descoperit o comunitate de bacterii într-un loc în care nu prea se aşteptau să găsească urme de viaţă:  lacul Vida, Antarctica.

 

 


Un grup de cercetători a descoperit recent într-un lac din Antarctica o colonie de bacterii care a fost izolată de mediul înconjurător pentru o perioadă de mai bine de 3000 de ani. Studiul acestor bacterii ne-ar putea ajuta, printre altele, inclusiv să înţelegem condiţiile extreme în care se poate dezvolta viaţa, cu implicaţii directe în căutarea vieţii extraterestre.


 

Antarctica. Lacul Vida
credit imagine: NASA Ames/Chris McKay


Lacul Vida este un lac cu apă sărată, aflat în condiţii extreme de frig şi lumina. Cu toate acestea viaţa s-a dezvoltat şi aici! Acest lac este cel mai mare dintre lacurile din McMurdo Valley. Nu conţine oxigen, este în mare parte îngheţat şi conţine o cantitate foarte mare de compuşi de azot. Parte din lac se găseşte sub formă lichidă, apa conţinând o cantitate de sare de circa 7 ori mai mare decât cantitatea medie din apele mărilor.

Cercetătorii au descoperit la mai bine de 20 de metri adâncime mai multe tipuri de bacterii care reuşesc să supravieţuiască fără energia ce provine de la Soare (lumina Soarelui nepătrunzând până la acea adâncime). Aceste colonii de bacterii au fost izolate de mediul înconjurător mai bine de 3000 de ani. În tot acest timp au supravieţuit, s-au multiplicat şi s-au dezvoltat.

Pentru efectuarea acestor studii cercetătorii au folosit materiale de tip sanitar, sterile, care nu au contaminat apa lacului. Evident, nimeni nu dorea distrugerea fragilului echilibru la care s-a ajuns în mii de ani în acest lac plin de viaţă, în ciuda condiţiilor nefavorabile.

 


credit: DRIScience


Studiul condiţiilor în care s-au dezvoltat şi au supravieţuit aceste bacterii va fi de ajutor pentru definirea condiţiilor generale la care viaţa se poate adapta şi dezvolta. Acest studiu ne poate ajuta la rândul lui în căutarea vieţii extraterestre în condiţii extreme.

Din acest punct de vedere lacul Vida este oarecum asemănător cu condiţiile care se găsesc pe satelitul Enceladus al lui Saturn şi pe Europa, satelitul  lui Jupiter. Deci nu putem exclude că, dacă am putea studia aceşti sateliţi, am găsi urme de viaţă sub forma unor colonii de bacterii.

Au fost efectuate şi o serie de analize geologice şi chimice în urma cărora s-a ajuns la concluzia că reacţiile chimice dintre apa lacului şi sedimentele de pe fundul acestuia generează compuşi de azot şi hidrogen molecular. Acesta din urmă, cel puţin în parte, ar putea reprezenta o sursă de energie pentru bacteriile din apa lacului. Mecanismul complet care generează energia de care aceste bacterii au nevoie nu este încă pe deplin înţeles.

Biologii efectuează la ora actuală studii genetice asupra ADN-ului bacteriilor descoperite. Aceste studii vor ajuta la înţelegerea originii acestor bacterii şi, poate, la dezlegarea misterului care le-a ajutat să supravieţuiască în aceste condiţii aparent nefavorabile vieţii.

Studiile de acest tip sunt extrem de utile şi interesante: una dintre posibilele aplicaţii este legată de căutarea vieţii pe planeta Marte. La ora actuală, analize ale suprafeţei lui Marte sunt efectuate în cadrul misiunii Curiosity. Până în prezent nu au fost descoperite urme de viaţă, nici directe, nici indirecte. O posibilă dovadă indirectă ar fi existenta metanului, caracteristic vieţii. Cantitatea de metan măsurată pe Marte, cel puţin în locurile unde au fost efectuate analizele, este ori zero ori extrem de mică, caz în care metanul ar putea avea o origine care nu are nicio legătură cu existenţa vieţii.

Viaţa este incredibilă: se adaptează în condiţii extreme, descoperirea bacteriilor din lacul Vida fiind o nouă dovadă în acest sens. Este probabil ca, mai devreme sau mai târziu, să descoperim urme de viaţă pe planetele din Sistemul Solar sau pe meteoriţii care ajung pe Terra.