Microundele sunt o formă de radiaţie electromagnetică şi aparţin gamei undelor radio a spectrului electromagnetic. Acestea au trei caracteristici importante care permit folosirea lor la prepararea şi încălzirea alimentelor: sunt absorbite de către mâncăruri, sunt reflectate de metale şi trec nestingherite prin materiale precum sticla, hârtia, plasticul etc.

Microundele sunt o formă de radiaţie electromagnetică şi aparţin gamei undelor radio a spectrului electromagnetic. Acestea au trei caracteristici importante care permit folosirea lor la prepararea şi încălzirea alimentelor: sunt absorbite de către mâncăruri, sunt reflectate de metale şi trec nestingherite prin materiale precum sticla, hârtia, plasticul etc.

Microundele sunt produse în interiorul cuptorului de către un dispozitiv numit magnetron. Ele sunt reflectate în mod repetat în interiorul cuptorului de către pereţii metalici până când sunt absorbite în totalitate de către alimente. Ceea ce se întâmplă de fapt este că acest tip de radiaţie electromagnetică produce vibraţii în moleculele de apă prezente din belşug în orice tip de mâncăruri, generându-se astfel căldura care încălzeşte produsele alimentare. Vegetalele proaspete sau fructele, având conţinut bogat în apă, se încălzesc din această cauză mai repede decât alte mâncăruri. Energia microundelor este transformată în căldură de îndată ce este absorbită de alimente. Deşi căldura este produsă în interiorul mâncărurilor, cuptorul cu microunde nu încălzeşte din interior spre exterior, ci prin conducţia căldurii dinspre straturile superioare ale alimentului, direct încălzite de acţiunea microundelor, spre interiorul acestuia.

Producătorii de cuptoare cu microunde avertizează cumpărătorii în ceea ce priveşte introducerea containerelor de metal sau a foliei de aluminiu în interiorul aparatelor. Pe de o parte, acestea pot împiedica procesul de încălzire, reflectând radiaţia şi împiedicând-o să acţioneze asupra apei din alimentele plasate sub folia de aluminiu sau în cutii metalice, iar pe de alta, cuptorul însuşi se poate defecta. Prezenţa metalului în exces în interiorul aparatului face ca microundele să ricoşeze continuu prin reflexie în interiorul cuptorului, supraîncărcându-l şi cauzând în consecinţă defecţiuni magnetronului, motorul acestui dispozitiv.

Se recomandă utilizarea ambalajelor şi containerelor din sticlă, hârtie sau plastic deoarece microundele nu acţionează în niciun fel asupra lor. Deşi asemenea materiale nu pot fi încălzite în mod direct de acţiunea microundelor, ele pot deveni fierbinţi datorită transferului de căldură dinspre alimentele încălzite pe care le conţin. Unele containere din plastic se pot chiar topi datorită acestui transfer prin conducţie, din care cauză trebuie să fim întotdeauna atenţi în ce punem mâncărurile pe care le gătim sau încălzim la microunde.