În Univers există o cantitate de energie fixă care nu se va modifică niciodată. Legea conservării energiei ne spune că energia nu poate fi creată sau distrusă, ci doar se transformă dintr-o formă în alta. Cu alte cuvinte, există un cuantum de energie, pe care, orice am face, nu îl putem diminua ori spori.

Când folosim energie şi afirmăm, oarecum impropriu, că o consumăm, de fapt nu facem decât să asistăm la transformarea acesteia dintr-o formă în alta. De pildă, energia potenţială a unui pendul în mişcare se transformă în energie cinetică şi viceversa. O hidrocentrală, de asemenea, ilustrează multipla transformare a energiei, energia potenţială a apei se metamorfozează în energie mecanică, apoi în energie electrică.

Totalul energiei din Univers nu se schimbă. Ideea de conservare în fizică nu este limitată la energie. Altor două concepte, impulsul şi momentul unghiular li se aplică acelaşi principiu al conservării.

Legile conservării reprezintă noţiuni fundamentale ale fizicii moderne, ale teoriei relativităţii şi mecanicii cuantice.