(Timp citire: 3 - 4 minute)


În universul recent galaxiile spiralate sunt comune. Se aprecia că nu şi cele formate în universul timpuriu
Credit: Amanda Smith, University of Cambridge

Recent, cu ajutorul observatorului ALMA, au fost identificate două galaxii situate la limita universului vizibil. Născute acum circa 13 miliarde de ani, în aceste galaxii au fost observate vortexuri enorme de gaz în centru.

Galaxiile din univers sunt precum celulele în organism. Există galaxii enorme cu mii de miliarde de stele, altele care conţin mult mai puţini aştri. Una dintre întrebările fundamentale în astronomie este legată de naşterea şi evoluţia acestor structuri în univers. Universul însuşi a luat naştere acum circa 13,8 miliarde de ani, în urma Big Bangului, un proces care a generat un număr enorm de particule elementare, precum quarcurile, care s-au agregat ulterior în protoni şi neutroni, iar împreună cu electronii au format atomii ce au dat naştere stelelor şi planetelor.


Galaxia noastră conţine mai mult de o sută de miliarde de stele, Soarele fiind una dintre acestea. Andromeda, situată la circa 2,5 milioane ani-lumină de noi, conţine aproape o mie de miliarde de stele. Ambele sunt  galaxii ce au forma unei spirale uriaşe;i braţele acestei spirale conţin, pe lângă stelele pe care le vedem, gaz interstelar şi stele în formare.

Un nou record în observarea universului şi a galaxiilor a fost atins recent de către un grup de cercetători condus de către Renske Smit, de la Universitatea din Cambridge. Folosind observatorul astronomic ALMA, Atacama Large Millimeter/submillimeter Array din Atacama (Chile), cercetătorii au observat pentru prima dată vortexurile din interiorul unor galaxii situate la limita universului observabil

Oamenii de ştiinţă au studiat radiaţia în infraroşu ce provenea de la două galaxii îndepărtate, reuşind să determine distanţa acestor galaxii faţă de noi. Practic, cele două galaxii observate se situează la circa 13 miliarde ani-lumină şi se întind pe distanţe de zeci de mii de ani-lumină. Cum universul a luat naştere acum circa 13,8 miliarde de ani, rezultă, ţinând cont că lumina a avut nevoie de 13 miliarde de ani să ajungă de la aceste galaxii până la noi, că acestea s-au format la aproximativ 800 de milioane de ani după Big Bang, când universul era foarte tânăr.

Atunci universul avea doar circa 6% din vârsta actuală.  Dacă am compara cu viaţa unei persoane care trăieşte 83 de ani, e ca şi cum galaxiile respective s-ar fi format când persoana avea  5 ani – un mic copil. Tocmai din acest motiv nu mică a fost surpriză cercetătorilor să descopere în interiorul celor două galaxii vortexuri de gaz enorme în jurul centrului.  Ba mai mult, în aceste două galaxii se formează noi stele cu un ritm mai ridicat decât în galaxiile mai apropiate de noi, dar şi decât în galaxii care au vârste apropiate noile galaxii observate.

Rezultate acestui studiu au fost publicate în revista Nature şi prezentate în premieră la cea de-a 231a întâlnire a asociaţiei de astronomie americane.

Astronomii sunt surprinşi de faptul ca galaxii atât de tinere, aflate în stadiul iniţial al evoluţiei acestora, au proprietăţi asemănătoare cu cele ale galaxiilor mult mai mature, precum a noastră. Faptul că sunt caracterizate de un vortex în centru ar fi un indiciu al stabilităţii acestora.

Naşterea şi evoluţia galaxiilor este un proces turbulent şi încă misterios, întrucât se consideră că acestea iau naştere din fluctuaţii cuantice prezente în universul primordial, imediat după Big Bang. Aceste fluctuaţii determină variaţiuni în densitatea materiei care, prin atracţie gravitaţională, dau în final naştere galaxiilor. Totuşi, procesul nu este bine cunoscut şi înţeles, motiv pentru care descoperirea şi studiul galaxiilor îndepărtate, dacă s-ar putea chiar al primelor galaxii, este extrem de important, întrucât ne-ar putea ajuta să măsurăm amprenta fluctuaţiilor cuantice din universul primordial.

Cele două galaxii observate de către ALMA sunt fotografii ale universului timpuriu, în primul miliard de ani după naştere. ALMA continua să scruteze universul, în căutarea de alte galaxii, chiar şi mai tinere decât cele recent observate.